В 53 года Эрнесто Вальверде Техедор принял самый громкий вызов за всю свою долгую футбольную карьеру — в начале этого сезона он взял на себя господство на «Камп Ноу». Его компетентность неоднократно подвергалась сомнениям, но это отнюдь не первый раз, когда он приехал в Барселону, чтобы доказать обратное.

Несмотря на то, что он родился в небольшом городке в Эстремадуре, что находится всего в 180 километрах западнее Мадрида, основная часть карьеры Вальверде прошла в двух других городах Испании, совсем не близких столице. Есть определённая симметрия в его футбольной жизни — карьера Вальверде-игрока и Вальверде-тренера, в основном, определяется 12-ю годами в Бильбао: шесть сезонов он провёл в футболке клуба, а ещё шесть — руководя «Атлетиком». Однако не стоит забывать о двух годах, проведённых в Барселоне, в качестве главного тренера «Эспаньола». Двух годах, значительно повлиявших на его репутацию.

Впервые Вальверде прибыл в столицу Каталонии ещё в 1986 году в качестве малоизвестного форварда, которому в 22 года только предстояло взобраться на верхушку испанского футбольного Олимпа. Тем не менее, ему удалось быстро зарекомендовать себя в качестве ключевой фигуры в «Эспаньоле», и не без его помощи команда закончила сезон на третьей строчке турнирной таблицы. В следующем году он снова сыграл одну из главных ролей в «Эспаньоле», который выбил мёнхенгладбахскую «Боруссию» и обоих миланских грандов, чтобы достичь финала Кубка УЕФА.

Но его время в клубе закончилось на минорной ноте: леверкузенский «Байер» во втором матче финала смог отыграть три гола, доведя игру до серии пенальти, в которой клуб из Барселоны уступил в своём первом европейском финале. Что же касается личных заслуг Вальверде — он оказался на прицеле лучших испанских клубов.

В конце лета состоялся несколько противоречивый переход в «Барселону» Кройффа, и хотя из-за травм этот период нельзя назвать удачным, но уже тогда Вальверде впечатлил голландца, который разглядел в молодом баске задатки будущего тренера. Легендарная репутация Кройффа и значительное влияние после его официального ухода из клуба гарантировали, что «Барселона» будет следить за тренерской карьерой Эрнесто Вальверде, которая начнётся много лет спустя.

Спустя 20 лет после своего первого приключения в Каталонии, летом 2006 года Вальверде снова вернулся в «Эспаньол» с горячим желанием развивать свою карьеру. Но обстоятельства уже немного отличались от тех, что сопровождали его первый визит в столицу Каталонии — его имя уже было известно по работе с «Атлетиком» из Бильбао, однако, провальный второй сезон, в котором происходили конфликты с президентом клуба, завершился разочарованием в виде итогового места в середине турнирной таблицы. Вальверде покинул «Сан-Мамес» по собственному желанию, не добившись там успеха, на который рассчитывал. Светлым пятном была большая надежда, надежда доказать то, что он на самом деле хороший тренер.

Вальверде принял «Эспаньол» сразу после того, как клуб завоевал Кубок Короля, что могло бы быть как благословением, так и проклятием. Это был всего лишь четвёртый крупный трофей в истории клуба, но это ни в коем случае нельзя считать их большой заслугой. Путь «попугаев» к трофею показывает, что им удалось избежать всех гигантов испанского футбола. Кроме того, вместе с успехом в Кубке Короля «Эспаньол» едва не вылетел в Сегунду. В самой концовке сезона гол молодого нападающего, Коро, помог одержать минимальную победу над клубом «Реал Сосьедад» и остаться в высшем футбольном эшелоне Испании.

Их тренер, приведший клуб к кубку, Мигель Анхель Лотина, присоединился к бакскому клубу перед началом следующего сезона, оставив при этом вакантным тренерский пост для Вальверде.

Длительная история с борьбой за выживание в прошлом сезоне, очевидно, не предвещала очень хорошего выступления «Эспаньола» на европейской арене, даже несмотря на победу в кубке страны, но всё равно было несколько поводов для оптимизма главного тренера. Основной из них состоял в том, что было большее количество подающих надежды молодых игроков в рядах клуба, многие из которых уже тогда занимали ключевые роли.

Вальверде мог полностью положиться на 22-летнего голкипера, Карлоса Камени. Оборону возглавлял многообещающий центральный защитник Даниэль Харке, которому на тот момент было всего 23 года. Пабло Сабалета был моложе обоих, но талант его был ещё более ярким. Такие игроки, как Луис Гарсиа Фернандес и Альберт Риера были близки к своему расцвету, пока Рауль Тамудо был надёжным источником голов со второго этажа, а Вальтер Пандиани выполнял альтернативную работу за счёт индивидуальных действий.

В целом, это была команда с огромным потенциалом, но первые недели и месяцы работы Вальверде лишь изредка преподносили проблески того успеха, который ещё должен был прийти.

Сезон начался с настоящего крещения огнём. Предстоял матч за Суперкубок Испании против «Барселоны», которая только что стала чемпионом Испании и триумфатором Лиги Чемпионов. Разумеется, сказки не случилось: «Эспаньол» пропустил четыре безответных гола за два матча, а команда Франка Райкаарда подняла над головой очередной трофей.

Медовый месяц для 42-летнего Вальверде закончился, не успев начаться. В Примере он стартовал с домашнего поражения от недавно поднявшегося наверх «Химнастика», после чего последовало поражение со счётом 3:0 в Сарагосе. Вальверде уступил в первых четырёх матчах. Выхода из сложившейся ситуации не было видно.

После этого ситуация улучшилась лишь незначительно: «Эспаньол» одержал только одну победу в 10 стартовых матчах чемпионата, а фанаты уже готовились к ещё одной битве за выживание. Не состоялась и защита титула в Кубке Короля — «попугаи» вылетели в первом же круге в противостоянии с «Райо Вальекано». Кампания в Кубке УЕФА тоже могла завершиться скорейшим провалом. «Эспаньол» с трудом одолел словацкую «Петржалку Артмедиа» и пробилась в групповой этап.

Только в конце ноября работа Вальверде стала давать свои первые плоды. Во многом из-за неуверенности в старом стартовом составе, новый тренер делал всё большую ставку на своих молодых игроков. Переломным моментом стоит считать игру чемпионата Испании против бывшей команды Вальверде — «Атлетика», который тогда также переживал период перестройки.

Игра приближалась к своему завершению, на табло горел счёт 2:2, а «Эспаньол» шёл к своей седьмой ничьей в Примере. Вальверде бросил все силы на то, чтобы заполучить столь долгожданную победу. Луис Гарсия был заменен на Пандиани — очень непривычная замена на тот момент. Ничего не предвещало успеха, когда непредсказуемый уругваец на пятой минуте компенсированного времени забил свой гол, который стал толчком для «Эспаньола» в целом и тренерской карьеры Вальверде в частности. 

Четырьмя днями позже Вальверде снова решил рискнуть. На этот раз в матче против «Зюлте Варегем» в рамках Кубка УЕФА он расположил на поле сразу трёх нападающих. Бельгийцы забили семь голов в своих двух стартовых матчах группового этапа, но были раздавлены Пандиани, Луисом Гарсией и Коро. Трио забило все голы «Эспаньола» в той встрече, которая закончилась со счётом 6:2, с четырьмя голами в первом тайме. Смелый выбор Вальверде немедленно принёс свои первые плоды.

Неожиданно в игре «Эспаньола» появилась уверенность, и на следующей неделе «попугаи» добились ещё более серьезного результата. В отличие от молодой талантливой команды «Аякса», в которой тогда играли Уэсли Снейдер, Клас-Ян Хюнтелар, Томас Вермален и Ян Вертонген, «Эспаньол» проявил высокую степень концентрации, что и позволило им уехать из Амстердама, одержав победу со счётом 0:2. Стало ясно, что парни Вальверде более чем готовы для своего европейского приключения.

Успех на континенте помог развить успех и ближе к дому: «Эспаньол» одержал семь побед в последних девяти матчах 2006 года во всех соревнованиях, что позволило подойти к зимнему перерыву на очень высоких позициях.

Постоянство ускользнуло от них уже в первые недели 2007 года. Серия странных результатов в виде домашнего поражения от «Рекреативо» и четырьмя безответными голами в игре против «Химнастика», который позже закончит сезон на самом дне турнирной таблицы, это подтверждают. Однако, между этими результатами «Эспаньол» заработал значимую победу над «Барселоной» со счётом 3:1, одну из трёх побед в Примере, которые были одержаны над своими прославленными соседями в этом столетии.                                                                                              

Всё это опасно напоминало прошлый год, когда на одно хорошее выступление приходилось три плохих. Но их новогодние колебания не продлились долго. Вместе с пониманием того, что молодой состав Вальверде развивается, пришли и пять подряд побед во всех соревнованиях в феврале. А возвращение европейского футбола снова дало команде новый импульс: «Эспаньол» преодолел итальянское «Ливорно» в первом раунде плей-офф Кубка УЕФА с комфортным счётом 4:1 по итогам двух матчей.

К началу весны задача остаться в Примере «Эспаньола» была практически гарантирована, но ранние неудачи в сезоне не позволяли рассчитывать ни на что большее, чем середина турнирной таблицы. Это позволяло Вальверде ещё больше сосредоточить свои силы на Кубке УЕФА: команда надеялась закопать призрак поражения в финале 1988 года.

Тем не менее, нельзя сказать, что всё складывалось в пользу «Эспаньола». Даже несмотря на их очевидный прогресс в игре и семь подряд побед, их не рассматривали как серьезных соперников. В 1/16 финала почти у всех команд было более громкое имя, чем у ребят Вальверде, но следующий раунд против ещё одного аутсайдера израильского «Маккаби» из Хайфы позволил им остаться «незамеченными» ещё на некоторое время.

Пока Пандиани, который заслужил доверие Вальверде, то и дело появлялся в заголовках, именно оборонительные построения «Эспаньола» обеспечивали им успех на континенте. Вальверде продемонстрировал свою готовность поверить в молодость, передав оборону 20-летнему центральному защитнику Марку Торрехону и 21-летнему крайнему защитнику Хави Чико, который только дебютировал в том сезоне. Во втором круге этот дуэт закрепился, а Торрехон вместе с Харке, который был старше его всего на несколько лет и являлся ещё одним продуктом прекрасной молодёжной системы «Эспаньола», составил крепкий центр обороны «попугаев».

Этот дуэт помог «Эспаньолу» заработать ничью 0:0 в Израиле в потенциально сложном первом матче. Этот нулевой счёт тянулся до 53-й минуты ответной встречи, когда молодая команда Вальверде наконец вернулась к жизни.

Полузащитник Иван Де ла Пенья, ещё один ключевой игрок в системе Вальверде, которого едва ли можно было назвать бомбардиром, поймал вдохновение, пробив с 28-ми метров в самую верхушку правого угла ворот, и вывел свою команду вперёд. Всего лишь через шесть минут спустя, оказавшись почти в таком же положении Де ла Пенья выдал прекрасный пас на Тамудо, который легко завершил атаку взятием ворот. Луис Гарсия позже забил третий гол, Пандиани — четвёртый. Матч закончился со счётом 4:0, а «Эспаньол» обеспечил себе место в ¼ финала турнира.

Было ясно, что Вальверде привил команде дисциплину, которой не было в предыдущем сезоне, но при этом он был готов дать своим игрокам играть в свой естественный футбол. В его составе были люди с менталитетом победителя, и хотя победы не случались регулярно, но казалось, что всегда найдётся тот, кто может сотворить в нужный момент ту самую необходимую футбольную магию.

Четвертьфинал против португальского гиганта «Бенфики» обеспечил самую сложную проверку в Кубке УЕФА на тот момент. Соперники «Эспаньола» вылетели из Лиги Чемпионов, обыграли в прошлом раунде французский ПСЖ. Конечно, «Бенфика» была более опытной командой на европейской арене, в их составе было большее количество португальских игроков международного класса, в том числе Нуну Гомеш, Симао и ветеран Руй Кошта.

Всё началось в дождливой Барселоне, в которой хозяева действовали на самой вершине их уровня, играя в футбол с высоким темпом, который мог бы доставить неприятности даже самым сильным командам в Испании и за её пределами. Виртуозные действия Альберта Риеры вдохновили «Эспаньол» на то, чтобы после часа игры вести со счётом 3:0.

«Бенфика» содрогнулась, и было похоже, что всё уже потеряно, но это был всё ещё тот «Эспаньол», который мог сам себе придумать неприятности. В течение всего лишь пары минут Нуну Гомеш и Симао забили два гола, что резко изменило настроение. Итальянский форвард Фабрицио Микколи имел замечательную возможность сделать счёт 3:3, но упустил её. Португальский гранд подходил ко второму матчу в Лиссабоне снова в роли фаворита.

На этот раз мы увидели другую сторону «Эспаньола». Во многом, именно Вальверде сделал их более позитивной командой, настроенной на атаку. «Попугаи» стремились действовать широко и навешивать в штрафную, это не всегда встречали аплодисментами дома. Однако, они были готовы и умели адаптироваться к ситуации.

«Эспаньол» поехал на выезд. Плотная оборона «попугаев» не позволяла креативным игрокам «Бенфики» создавать моменты и подавляла большую часть атакующей игры хозяев. Во второй половине встречи были моменты, когда их буквально прижимали спиной к воротам. Несколько раз команду выручили отличные действия голкипера Горки Ираисоса, несколько раз мяч попадал в каркас ворот. Гости смогли удержать нулевую ничью на «Эштадиу да Луш», на радость всем своим последователям.

Вдруг «Эспаньол» стал задумываться не только о том, чтобы оказаться в четвёрке сильнейших, но и о том, что у них появились реальные шансы на победу в турнире. Три команды из четырёх, добравшихся до полуфинала, были испанскими. «Севилья», защищающая титул, «Осасуна», удивившая всех, и «Эспаньол». Команде Вальверде достался немецкий «Вердер». В 1988 году «Эспаньол» уже встречал соперника из Германии в том самом единственном и проигранном финале Кубка УЕФА.

В первом матче, который проходил в Барселоне, «Эспаньолу» пришлось играть без Франсиско Чико, Луиса Гарсии и Сабалеты, перебравших жёлтых карточек в предыдущей встрече. Многое в этой встрече определили превосходные действия голкипера Ираисоса. «Эспаньол» контролировал ход  встречи.

«Вердер» вместе с бразильским плеймейкером, Диего, оставался серьёзной угрозой, но когда Тим Визе, вратарь немецкой команды, через несколько минут после второго пропущенного гола получил красную карточку за фол против Тамудо вне пределов штрафной, «попугаи» почувствовали, что могут добить соперника. Их прессинг и постоянное прощупывание слабых мест соперника наконец-то дали свои плоды, когда на поле появился Коро. Забив третий гол на 88-й минуте, он обеспечил убедительную победу со счётом 3:0, точно такой же запас у них был в том историческом финальном противостоянии с «Байером».

«Вердер» был талантливой и раскрепощенной командой, которая неизменно оказывалась почти на самой вершине немецкого чемпионата с 2006 по 2008 года. Камбэк казался маловероятным, но когда Угу Алмейда забил быстрый гол, «Везерштадион» внезапно завёлся в ожидании переворота этого противостояния. В те стартовые минуты матча болельщики «Эспаньола» уже начинали бояться, что может случиться очередная трагедия, но когда на 19-й минуте матча звёздный нападающий немцев, Мирослав Клозе, получил вторую жёлтую карточку, дорога в финал в Глазго стала проглядываться намного яснее.

Даже вдесятером «Вердер» пытался забить второй гол, но в начале второго тайма вратарь, Андреас Райнке, заменивший дисквалифицированного Визе, пропустил подачу, Коро убил все перспективы камбэка. «Вердеру» нужно было забивать пять, но вместо этого защитник «Эспаньола», Мария Лакруз, спустя 10 минут забил ещё один гол — уже можно было начинать победную вечеринку.

Вальверде успешно повторил тот подвиг, который ему удалось совершить в качестве игрока, выведя «Эспаньол» в финал Кубка УЕФА, и, несмотря на несколько нервных моментов, они сделали это, не проиграв ни одного матча. Клуб был в одной победе от величайшего достижения в своей истории и от выдающегося события в персональной карьере Вальверде. Он всем показал, почему такие, как Кройфф, быстро избавляются от подобных игроков — для того, чтобы иметь возможность насладиться их тренерской карьерой.

Финал Кубка УЕФА должен был состояться за несколько недель до завершения сезона в  Примере, и «Эспаньол» подошёл к нему в хорошем расположении духа, одержав победу со счётом 2:1 над мадридским «Атлетико». Также «попугаи» показали отличную игру в принципиальном для судьбы чемпионства матче против мадридского «Реала», который закончился со счётом 4:3 в пользу «сливочных». Матч на «Бернабеу» состоялся всего лишь за четыре дня до финала — неудивительно, что все считали «Эспаньол» лёгкой добычей. Это, в сочетании с несколько дружелюбными взаимоотношениями с «бланкос», предвещало лёгкую прогулку для «Реала», поскольку сами «меренги» были нацелены на то, чтобы вырвать чемпионский титул у «Барселоны».

Однако всё пошло не по сценарию — у Пандиани были совершенно другие планы на этот матч. Уругваец уже забил 11 голов в Кубке УЕФА, что позволило ему возглавить список бомбардиров ещё до финального матча, но он до сих пор пытался попасть в основу команды Вальверде, в которой Тамудо являлся более предпочтительным кандидатом. Появление Пандиани в стартовом составе в матче на «Бернабеу» предполагало, что через четыре дня он не появится на поле «Хэмпден Парка» с первых минут.

Если Пандиани хотел забить гол, то ему не нужно было много времени для этого. К 33-й минуте матча Пандиани уже оформил хет-трик ко всему ужасу местной публики. В конечном итоге «Реал» совершит невероятный камбэк и одержит победу благодаря голу Гонсало Игуаина в самой концовке встречи. Но тренер «Эспаньола» отправляется в финал Кубка УЕФА против «Севильи» полным решимости.

В конце концов, Вальверде решил держаться своих принципов до конца и оставил Пандиани на скамейке — так у него был, по крайней мере, один опасный игрок, который мог выйти на замену. В матче против «Севильи» Хуанде Рамоса, которая защищала трофей, достойно добытый в противостоянии с «Мидлсбро» голом ранее, «Эспаньол» снова начал как бесспорный аутсайдер.

«Севилья» проводила выдающийся сезон, отставая от «Реала» и «Барселоны» в чемпионской гонке перед самым её окончанием всего лишь на два очка. В очной встрече в рамках Примеры севильцы одержали победу над «Эспаньолом» со счетом 3:1, но поражение 5:0 в предыдущем сезоне давало им понять лучше других, насколько опасны могут быть «попугаи».

На «Хэмпден Парке» присутствовало почти 50000 болельщиков. «Севилья» стартовала с девятью футболистами, которые начинали прошлогодний финал. «Рохибланкос» начали ярко, но «Эспаньол» быстро освоился и осознал, что нужно делать. На 18-й минуте фавориты вышли вперёд, что немного противоречило логике игры, но Адриано получил пас за спиной крайнего защитника Давида Гарсии и пробил в ворота точно мимо голкипера Ираисоса.

Это был первый раз после самого первого раунда против клуба «Петржалка Артмедиа», когда «Эспаньол» оказался в роли догоняющих — но недолго они выглядели протрясёнными. Меньше чем через час они забили свой гол. Риера слева обыграл Дани Алвеса, пробил по воротам из-за границ штрафной, неуспевающий Дани в подкате подкорректировал полёт мяча, и тот пролетел мимо беспомощного Андреса Палопа точно в ворота.

Игра развивалась на встречных курсах, но к началу второй половины встречи казалось, что именно «Эспаньол» ближе к победе. Палоп спасал свои ворота от Тамудо, которого выводил на удары находчивый Де ла Пенья. Вскоре, вратарь «Севильи» не дал Риере оформить дубль, отразив мощнейший выстрел нападающего.

Как только все почувствовали, что команда Вальверде выглядит свежее, маятник качнулся в сторону «Севильи». Оставалось играть меньше 20-ти минут, когда Мойсес Уртадо, игрок «Эспаньола», получил вторую жёлтую карточку за фол против только что появившегося на поле Александра Кержакова.

Пандиани к этому моменту уже был на поле, что оставляло Вальверде немного вариантов для усиления игры. Он принял решение заменить своего капитана, Тамудо, на защитника Хесуса Лакруза. Несмотря на численный перевес, «Севилья» изо всех сил пыталась сломить крепкую оборону «Эспаньола», но действия центральных защитников Торрехона и Харке снова выглядели впечатляющими. 

В дождливом Глазго на разочарование «Севильи» захватывающая финальная игра перешла в дополнительное время. Однако в последнюю минуту первого дополнительного тайма севильцы наконец-то пробили оборону соперника. Низкая передача от вышедшего на замену Хесуса Наваса на Фредерика Кануте, который нашёл свободное пространство в штрафной «Эспаньола», закончилась взятием ворот.

Непредсказуемая ночь сулила ещё несколько переворотов. Весь дух и решимость, которые помогли «Эспаньолу» добраться до финала, гарантировали, что даже вдесятером они не сдадутся. И за пять минут до конца они ухватились за надежду спасти эту игру. Бразильский полузащитник Жонатас, последний из вышедших на замену, получил пас от Пандиани и пробил из-за пределов штрафной с отскоком о скользкий газон «Хэмпдена». Мяч залетел в правый нижний угол, отправив болельщиков «Эспаньола», сидящих за воротами, в Вальхаллу, а игру в серию послематчевых пенальти.

В течение почти часа они сражались вдесятером. Казалось, что этой ночи суждено было стать ночью «Эспаньола» и золотым моментом в их долгой и, по правде говоря, незабываемой истории. «Севилья» реализовала свой первый пенальти, в то время, как Луис Гарсия пробил точно в руки Палопа. Ивица Драгутинович сделал счёт 0:2, когда к мячу подошёл Пандиани, чтобы открыть счёт «Эспаньола» в этой серии.

Следующий поворот в игре случился, когда динамичный крайний защитник «Севильи», Дани Алвес, отправил мяч в небо Глазго, что открывало «Эспаньолу» возможность для того, чтобы сравнять счёт. Однако, судьба сделала жестокий разворот, и Палоп отразил удар Жонатаса, героя момента, случившегося несколькими минутами ранее. И когда Антонио Пуэрта развёл по разным углам Ираисоса и мяч, для «Эспаньола» всё уже было почти кончено. 

Судьба матча решилась в следующем ударе, когда голкипер «Севильи» отразил удар Торрехона. Мечта «Эспаньола» о Кубке УЕФА растаяла так же, как и в том самом финале 19 лет назад: закончилась тремя пропущенными пенальти и поражением.

Это был душераздирающий финал выдающейся европейской гонки, концом их рвения и желания победить. «Эспаньол», столь часто забытый даже в своём родном городе, был очень близок к тому, чтобы занять своё место под солнцем, чтобы оказаться одним из испанских клубов, обретших успех в Европе. Их заслуги не ценят широко, не в последнюю очередь из-за «Севильи», срывающей свою дозу оваций за победы. И даже с точки зрения того, что они были отличными андердогами в истории футбола, выступление «Эспаньола» по-прежнему занимает второе место после блестящей кампании «Алавеса» в том же самом Кубке УЕФА шестью годами ранее.

С того дня прошло больше десяти лет, оглядываясь назад, невозможно вспоминать о финале Кубка УЕФА 2007 без оттенка печали. Последующие трагические гибели Антонио Пуэрты и Дани Харке, молодых защитников, выступающих по разные стороны в Глазго, сделали более открытыми как свои клубы, так и испанское футбольное сообщество в целом. И если «Севилья» с того времени развивала свой успех, то «Эспаньол» пришёл к своему статусу середняка Примеры, которому до сих пор никак не удаётся проявить себя на европейской арене.

Вальверде, тем временем, после двух лет работы вновь покинет свой пост. Его профессиональные качества резко возросли, но теперь своего шанса вернуться на «Камп Ноу» ему нужно будет ждать куда дольше.

Даже когда он начнёт завоёвывать трофеи с «Барселоной», «Муравей» всё равно должен смотреть на сезон 2006/07 в «Эспаньоле» с большой гордостью. Несмотря на то, что он пять раз одерживал победы в чемпионате Греции с «Олимпиакосом» и завоевал Суперкубок Испании во время своего второго этапа в Бильбао, его путь с «попугаями» к европейскому финалу остаётся пока лучшим достижением в его тренерской карьере. Этот успех гарантировал, что теперь он не просто тренер с большим потенциалом, а тот, кто может преодолевать трудности, развивать молодых талантов и добиваться результатов.